Living with an arm amputation

Before the amputation

Information on the topic of arm amputations, including preparation, support and amputation levels.

Snapshot

Getting ready to lose a hand or arm

No matter why you need an amputation surgery, you’re preparing for a life-changing event. You may have known for a while that you may lose a hand or arm. You may have just found out. Either way, you have an enormous amount on your mind right now.

While you’re facing this difficult process, remember that you’re not going through it alone. Your care team will be there at every step to help you physically and mentally prepare – for the procedure, for your recovery, and for your new life as someone with an upper limb difference. 

Here are a few of the topics they’ll discuss with you, and that you’ll learn about in this article: 

  • The different kinds of hand and arm amputations (“amputation levels”), and what to know about the kind you’ll experience

  • Important ways to start preparing for your amputation surgery, and how it will impact your everyday life

  • How and where to find support for your daily life with an upper limb difference

Preparación

¿Qué sucede antes de la amputación?

Primeras exploraciones

Antes de la operación deberá someterse en el hospital a varias exploraciones exhaustivas: análisis de sangre, una radiografía del pulmón y una comprobación de las funciones cardiovasculares.

Entrevista con médicos

Antes de la amputación, los médicos responsables le explicarán que va a ocurrir durante la operación. Además tratarán con usted en profundidad el tiempo que viene después. Durante estas entrevistas tiene la oportunidad de preguntar todo lo que considere importante. Le recomendamos anotar, antes de las entrevistas, todo lo que quiere preguntar para no olvidar nada. No tenga miedo de volver a preguntar si no ha entendido algo. Además, los médicos están obligados a explicar las cosas varias veces. Al contrario que una amputación programada, a menudo, en el caso de una lesión grave provocada por un accidente, es necesaria una operación de urgencia. En estos casos, la conversación con el médico tendrá lugar obviamente después de la amputación.

Preparativos específicos

Si fuera posible, ya antes de la operación debería comenzar a realizar ejercicios relevantes para la rehabilitación posterior. De este modo podrá reforzar su musculatura con antelación. El entrenamiento temprano de ese tipo de actividades le facilitará enormemente el tiempo tras la intervención. Pregunte a su médico y a su fisioterapeuta qué ejercicios son adecuados para usted.

Además también le será de ayuda hablar con un técnico ortopédico antes de la amputación sobre qué prótesis podrá utilizar más tarde y cuáles no. Así podrá hacerse una idea mejor de lo que le espera durante el tiempo de rehabilitación.

Asesoramiento psicológico

Una amputación supone una alteración en su vida que le costará fuerza interior. Aproveche por eso la posibilidad de recibir apoyo psicológico. Con terapeutas psicológicos podrá tratar muchos temas y descargar así a su familia y amigos. Estas sesiones le pueden aportar también mucha energía para la nueva etapa en su vida. Cuanto antes acepte este apoyo, mejor será, ya que superar conflictos emocionales y miedos también contribuye a una recuperación rápida y a una mayor calidad de vida. Además, una amputación, asociada con el miedo, provoca depresión. Y esto es algo que hay que evitar.

Charlas con otras personas con amputación

Además, le aconsejamos hablar con otras personas que tengan una amputación o una enfermedad similares a la suya. Hablar con alguien que haya superado una amputación da valor, ya que uno sabe que no está solo. Hace bien escuchar qué experiencia han tenido otros en una situación parecida y qué cambios han experimentado en su vida (¡también positivos!). A menudo se intercambian consejos, por ejemplo. sobre el uso de la prótesis.

Si quiere contactar con otras personas afectadas, diríjase a sus médicos, terapeutas o técnicos ortopédicos. Por lo general saben dónde se puede informar.

Types of amputation

Different “amputation levels” your procedure may involve

Just as there are many reasons your arm or hand may need to be removed, there are different forms of amputation surgery that your care team may plan for you.

Before your procedure they’ll consider a number of factors that determine the best “amputation level,” which simply means where and how your limb will be removed. Some of those considerations can include: 

  • Where your limb has been damaged

  • The source or cause of that damage

  • How much of your remaining arm (or “residual limb”) can be saved

  • The location that will heal most quickly and safely

Your amputation level can also be an important factor in which prosthetic devices will be most valuable and practical for you. During the planning process, you and your care team may talk to a professional prosthetist who can help find the right device for you based on your amputation, lifestyle, and favorite activities.

Here the different levels your care team may select, and some typical prosthetic options for each one:

Amputation level

The appropriate amputation level is established

The term amputation level describes the place where a body part is amputated. In addition to other factors, the amputation level determines the suitable prosthesis in each case.

The amputation level is established by the doctor before the operation and is based on the reason for amputating. In the case of planned interventions, an O&P professional is usually consulted as well in order to establish what amputation level is the most favourable for the subsequent treatment with a prosthesis.

Amputación de mano/dedo

Amputación de mano/dedo

En una amputación de mano se amputa la mano completa hasta la muñeca. En el caso de una amputación de uno o varios dedos se habla de amputación de dedo. Todas las intervenciones entre la amputación de mano y la amputación de dedo se denominan amputación parcial de la mano.

En el tratamiento protésico puede recurrirse a prótesis de dedo o prótesis parciales de mano individualizadas para reproducir hasta el mínimo detalle el aspecto de la parte amputada.

Desarticulación de muñeca

Desarticulación de muñeca

En el caso de la desarticulación, la mano se amputa por la muñeca, con lo que se pierde la movilidad de esta última. En la mayoría de los casos, sin embargo, el encaje puede limitarse al antebrazo.

Para el tratamiento protésico se necesitan una mano protésica, un adaptador y elementos de unión al encaje. El encaje es la parte de la prótesis que la une al muñón.

Amputación transradial

Amputación transradial

En una amputación transradial, esto es, una amputación en la zona del antebrazo, se distingue entre amputación transradial larga, mediana, corta y muy corta.

Para el tratamiento protésico se necesitan una mano protésica, un adaptador y elementos de unión al encaje.

Desarticulación de codo

Desarticulación de codo

En una desarticulación de codo se corta la articulación del codo y, de este modo, se separa el antebrazo. Por lo general, la parte superior del brazo se conserva por completo.

Para el tratamiento protésico se necesitan una mano protésica, una articulación de codo, un adaptador y elementos de unión al encaje.

Amputación transhumeral

Amputación transhumeral

En la amputación transhumeral, esto es, la amputación en la zona de la parte superior del brazo, se corta el húmero. Aquí se distingue entre un nivel de amputación transhumeral corto, medio y largo.

Para el tratamiento protésico se necesitan una mano protésica, una articulación de codo, un adaptador y elementos de unión al encaje.

Desarticulación de hombro

Desarticulación de hombro

En una desarticulación de hombro, la amputación tiene lugar en la zona de la articulación glenohumeral.

Para el tratamiento protésico se necesitan una mano protésica, una articulación de codo, una articulación de hombro, un adaptador y elementos de unión al encaje.

Amputación de la cintura escapular

Amputación de la cintura escapular

En la amputación de la cintura escapular, se amputan todo el brazo y partes del hombro hasta la cintura escapular.

Para el tratamiento protésico se necesitan una mano protésica, una articulación de codo, una articulación de hombro, un adaptador y elementos de unión al encaje.

How to prepare

What to expect before your amputation surgery

Removing a hand or arm is a major medical procedure, one your care team will plan and prepare you for as carefully as possible. Here are some of the key steps in that process, and some valuable ways to find the support you need as you get ready for your surgery.

(If you have an accident or sudden injury, you and your care team may not have time for all these steps. Many of them – like talking to other amputees and seeking mental health support – are still important to consider after your procedure.)

Pre-op consultations and exams

Once your doctor or surgeon decides you need an amputation surgery, they’ll give you a detailed explanation of: 

  • The kind of amputation you need and why

  • What the amputation process will involve

  • What your recovery process will be like 

Take notes and ask as many questions as you need to during these discussions. Your doctor or surgeon is there to help you understand the whole amputation process, how it will affect you, and how you need to prepare. 

If you’re having a scheduled amputation procedure, your care team will also conduct a set of thorough pre-op examinations. These exams will include blood tests, x-rays, and tests to check the the strength and stability of your heart and lungs.

Physical preparation

Before your procedure, your care team will also show you some important exercises you should start doing.

These physical activities can help you strengthen your muscles in ways that make your recovery easier and more successful. Your doctor or a physical therapist on your care team will explain which ones are most important for you to do. 

They may also have you speak to a professional prosthetist who can tell you which exercises will help you prepare for a prosthetic device. This specialized expert can help explain which devices may be best for you, and how to get ready to use one.

Mental preparation

When you’re getting ready for an amputation surgery, it’s important for you to prepare both physically and psychologically.

Take advantage of the time before your procedure to calm your mind and get yourself mentally ready for a life-changing event. 

There are a number of ways you can do so.

Talk to a mental health professional: Discussing your fears and concerns with a trained counselor can help you feel better prepared for your procedure. 

Visit a faith leader: If religion is important to you, speak to someone who can help you understand and accept how this major change will affect you. 

Use a mental health app: Several evidence-based options can help you manage and work through the daily stress of an upcoming procedure.

Don’t wait to get yourself mentally ready for this difficult process and new chapter in your life. The sooner you find the right support, the easier it will be to overcome the fear, doubt, and anxiety that naturally come with such a significant change – and the better prepared you’ll be for a successful recovery.

Connecting with other amputees

When you’re facing any life-changing event, there’s often no substitute for talking to other people who’ve been through the same experience.  

While you’re preparing for life with an upper lib difference – or already getting used to it – ask your care team to help connect you with the amputee community or support groups for people who share your medical condition. Talking to people who’ve been through what you’re facing can help you build the courage to succeed as well. 

There are a number of groups dedicated just to people with limb differences: 

Organizations like these can help connect you with support and resources in your area, introduce you to community advocates for people with limb difference, and help you start learning how to thrive with a prosthetic.